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Se denomina Zona Intertropical a la faja que se ubica, evidentemente, entre los dos trópicos, el de Cáncer y el de Capricornio. Está determinada por el movimiento de traslación terrestre alrededor del Sol y la inclinación del eje terrestre con respecto al plano de la Eclíptica en el que se mueve nuestro planeta.

Las Zonas Geoastronómicas[]

Las zonas geoastronómicas están determinadas por los cuatro paralelos notables: los dos trópicos (de Cáncer y de Capricornio) y los dos círculos polares (Ártico y Antártico), los cuales determinan la existencia de cinco zonas de características distintas de acuerdo con los climas determinados por los movimientos de la Tierra y la inclinación del eje terrestre a lo largo del año.

La Zona intertropical se ubica entre el Trópico de Cáncer en el Hemisferio Norte y el Trópico de Capricornio en el Hemisferio Sur. Presenta unas características climáticas especiales que la diferencian de las otras cuatro zonas geoastronómicas (las dos zonas templadas y las dos zonas polares).

Denominaciones[]

A través del tiempo, la zona intertropical ha recibido varias denominaciones, principalmente, la de Zona Tórrida y la de Zona Tropical, ambas incorrectas desde el punto de vista geográfico y también la de Zona Ecuatorial que no es incorrecta sino que es incompleta ya que no incluye en ella a toda la zona, sino a una parte de la misma (unos 5º de latitud a ambos lados del ecuador).

¿Zona Tórrida?[]

Salve fecunda zona,
que al Sol enamorado circunscribes
el vago curso y cuanto ser se anima
en cada vario clima
acariciada de luz concibes.
(Andrés Bello, Silva a la Agricultura de la Zona Tórrida)

La denominación de Zona Tórrida resulta inadecuada al referirse a la zona intertropical por dos razones: en primer lugar, las temperaturas máximas de nuestro planeta no se dan en la zona intertropical, sino en las franjas subtropicales, tanto al norte del Trópico de Cáncer, como al sur del Trópico de Capricornio. Ello se debe a la mayor duración de la insolación durante el solsticio de verano en las zonas templadas, por lo que el calor acumulado puede ser mayor que dentro de la zona intertropical, en la cual los días y las noches duran aproximadamente lo mismo a lo largo de todo el año. Y en segundo lugar, la zona intertropical contiene las mayores cantidades de vegetación y de agua atmosférica (tanto en estado líquido como gaseoso), lo cual sirve de factor regulador de las temperaturas.

La Zona Tropical[]

Esta denominación tampoco resulta correcta ya que las franjas atravesadas por los trópicos (tanto al norte como al sur de los mismos) son de clima seco, el cual no es el más característico de la zona intertropical.

Características climáticas[]

Archivo:Helechos arborescentes 10m.jpg

Helechos arborescentes de unos 10 m de altura, a unos 2000 msnm, junto a la carretera cerca de la Colonia Tovar, Estado Aragua, Venezuela

Los climas de la zona intertropical son isotermos, es decir, que presentan escasas variaciones de temperaturas a lo largo del año (de 2º a 5º C). Sin embargo, las amplitudes térmicas diarias son mucho mayores que las amplitudes anuales de las medias mensuales y pueden llegar hasta los 10º - 15º C. Esta amplitud diaria se debe a la duración similar del día y de la noche: Humboldt se refería a la zona intertropical americana como las regiones equinocciales del Nuevo Continente, lo cual significa que en estas regiones la duración del día y de la noche es muy similar a lo largo del año. Como resulta lógico, si durante las 12 horas de sol (aproximadamente) las temperaturas pueden llegar a subir bastante, lo largo de la noche intertropical da origen a un notable descenso de las temperaturas por irradiación. Dentro de la zona intertropical, es la lluviosidad y no la temperatura, el elemento climático que presenta mayor variabilidad anual. De hecho, como los climas isotermos no presentan verdaderas estaciones térmicas a lo largo del año, es la diferente lluviosidad (tanto en el espacio como en el tiempo, la que da origen a distintos tipos climáticos intertropicales. La estacionalidad pluviométrica, es decir, la distinción de los meses en secos y húmedos de acuerdo con el índice xerotérmico de Gaussen, permite diferenciar los distintos tipos climáticos en las tierras bajas (hasta casi los 1000 m de altura), según la clasificación climática de Köppen. En síntesis, la característica climática más importante de la zona intertropical es su extraordinaria estabilidad a lo largo del tiempo, como lo demuestra la presencia en la actualidad de helechos arborescentes, plantas muy primitivas que no han sufrido cambios evolutivos importantes desde la Era Primaria, tal como puede verse en la imagen.

Clasificación climática de Köppen[]

Según la clasificación climática de Köppen, la zona intertropical es la franja en la que se presentan los climas cálidos identificados con la letra A (Temperaturas medias mensuales siempre superiores a los 18º C), en sus tres variantes (Af, Aw y Am). Son climas cuya temperatura media anual es superior a los 18º C y que pueden tener una estación de sequía (Aw, es decir, clima con una estación de sequía que corresponde al período de sol bajo, o clima de sabana) y Am, tipo climático que corresponde a una transición entre el clima Aw y Af: a pesar de tener una estación lluviosa y otra de sequía,, esta última es tan corta que permite la existencia de una vegetación también de selva) o no (Af, clima cálido y lluvioso con vegetación de selva). En las zonas próximas a los trópicos (en especial en las costas occidentales de los continentes) se presentan algunas regiones de climas áridos (Climas BS y BW, es decir, semidesértico y desértico respectivamente), como consecuencia de que los vientos vienen de los continentes (África y América del Sur y Central) y por ello traen poca humedad: en el caso de las costas peruanas, por ejemplo, la aridez es muy intensa porque toda la humedad que traen los vientos la descargan en las vertientes orientadas hacia el este; y sucede el mismo fenómeno en el noroeste de México (Desiertos de Sonora y Baja California, por ejemplo) y en las costas occidentales de Australia y de Namibia, también en la zona intertropical, pero del hemisferio sur.

Pisos térmicos[]

El relieve y, por consiguiente, la altitud relativa de un lugar en la zona intertropical, da origen a una disminución considerable de la temperatura, aproximadamente, 1º C por cada 180 m. de altura (a esto se denomina gradiente térmico). Esta disminución de la temperatura con la altitud da origen a la delimitación de lo que se conoce como pisos térmicos, pisos climáticos, pisos bióticos o pisos ecológicos. En estos 4 a 5 pisos (según diversos autores), las temperaturas medias, las precipitaciones y la insolación pueden variar lo suficiente como para hablar de climas distintos según la altitud. Así pues, como en la zona intertropical las temperaturas medias varían poco a lo largo del año, la altitud se convierte en el factor climático de mayor importancia. El concepto de pisos climáticos viene así a definir con mayor precisión los climas de montaña en la zona intertropical. En el caso de Venezuela, donde el concepto de pisos climáticos ha sido muy bien estudiado se suele considerar la existencia de 5 pisos, comenzando con el nivel inferior que corresponde a lo que tradicionalmente se conoce como "tierra caliente" y siguiendo con los pisos subtropical, templado, frío, páramo y helado. En realidad, la tierra caliente, ubicada entre el nivel del mar (27º C de temperatura promedio anual) y los 600-800 metros (algunos autores señalan hasta los 1000 m. de altura sobre el nivel del mar) con una temperatura promedio de 22-24º C en este nivel superior, no se incluye como uno de los pisos térmicos, ya que su clima podría quedar mejor definido por la propia clasificación climática de Köppen. En la tierra caliente la planta autóctona representativa de la zona intertropical americana es el cacao, que crece como una planta de sotobosque en un clima cálido y húmedo durante todo el año.

Archivo:Nuez del cacao 18 cm.jpg

Nuez del cacao, de unos 18 cm de longitud, que se desarrolla a partir del tronco de esta planta

El piso subtropical (de nuevo nos encontramos con una denominación poco apropiada, pero no existe otra que se haya empleado para designar a un piso transicional o intermedio entre los niveles de la tierra caliente y la templada) se encontraría entre los 800 metros y los 1500 de altura promedio. Corresponde a lo que en Venezuela se conoce como piso del café ya que en él se localizan las principales plantaciones de este cultivo. Las temperaturas promedio se ubican entre los 22º a los 900 m. sobre el nivel del mar y los 18º a los 1500 m de altura, aproximadamente.

El piso templado se localiza entre los 1500 y los 2200 m. de altura sobre el nivel del mar. Es el nivel de las flores y de las hortalizas en la zona intertropical.

El piso frío se ubica entre los 2200 y los 3000 m. de altura. Es el nivel ecológico de la papa o patata, también cuando nos referimos a la zona intertropical.

El piso paramero o simplemente, páramo, es el que se ubica entre los 3000 y 4700 metros de altura. En las tierras andinas, el término páramo tiene una connotación distinta a la que tiene en Castilla (España). En España se denomina páramo a una tierra elevada y casi estéril que forma parte de mesas (o mesetas) recortadas por la erosión. En cambio, en la América intertropical, se denomina páramo a las tierras con vegetación de praderas alpinas, con abundancia de plantas con flores adaptadas a un clima siempre frío, con temperaturas que oscilan entre los 0º y los 10º en su límite inferior. Las plantas típicas de esta faja altitudinal son, de nuevo en el continente americano, algunas especies de frailejón (Espeletia argentea) existentes, principalmente, la Espeletia schultzii y la Espeletia moritziana. En Venezuela se suele cultivar trigo en este piso paramero, con cuya harina se suelen elaborar las arepas andinas, muy populares en la región. Sin embargo, un aprovechamiento más importante desde el punto de vista económico es el de la ganadería vacuna, teniendo en cuenta que el ganado necesita en este piso ecológico algún suplemento alimenticio a base de calcio.

El piso gélido o helado es el que se encuentra por encima de los 4700 metros de altura, es decir, el nivel que corresponde con las nieves perpetuas, aunque no es una altitud uniforme, ya que también depende de la orientación del relieve con respecto a la insolación (las vertientes de solana presentan un límite superior a los 4700 metros y en las de umbría se encuentra por debajo de esta cifra).

El concepto de pisos térmicos ha sido estudiado ampliamente por Alejandro de Humboldt, Antonio Goldbrunner (Toni Gol), Henri Pittier, Eduardo Röhl y muchos otros autores.

Importancia ecológica[]

La zona intertropical es la más rica en recursos renovables de todas las zonas geoastronómicas: la absorción de anhídrido carbónico y el suministro de oxígeno a la atmósfera a través de la fotosíntesis hallan en el zona intertropical su expresión más acentuada en lo que se refiere a la producción de biomasa: más de 500 toneladas anuales por hectárea. Su clima permite una adaptación de casi todos los cultivos agrícolas de las demás zonas geoastronómicas, como se puede inferir de la lectura de la Silva a la agricultura de la Zona Tórrida de Andrés Bello. Por otra parte, en la zona intertropical se dan gran cantidad de cultivos que no se dan en otras latitudes en condiciones normales. Si consideramos que la extraordinaria biodiversidad es una bendición de la Naturaleza, no existe ninguna zona geoastronómica tan bendecida como la intertropical.

La mejor prueba de la enorme riqueza de la zona intertropical está en el hecho de que, de todos los productos agrícolas originarios de esta zona o adaptados a ella (caña de azúcar, bananas, café, palma africana, naranjas, cocos, etc.) existe superproducción o puede haberla fácilmente, lo que incide en su bajo rendimiento económico y precios bajos.

Sin embargo, existen muchos estudios con un enfoque determinista que intentan explicar el subdesarrollo de los países de la zona intertropical como un resultado de las influencias negativas del clima de dicha zona. La obra de LEE (1968) podría servir como ejemplo de ello. Desde luego, esta visión constituye una posición equivocada que ha sido ampliamente rebatida en años recientes.

Fuentes bibliográficas[]

  • RÖHL, Eduardo. Historia de las ciencias geográficas de Venezuela (1498-1948). Caracas: Edición de Héctor Pérez Marchelli, Talleres Gráficos Cromotip, 1990.
  • LEE, D. H. K. El clima y el desarrollo económico en los Trópicos. México: U.T.E.H.A., 1968.
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