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Archivo:Tectonic plates.png

Placas tectónicas.

Una placa tectónica es una de las numerosas secciones rígidas de la litosfera que se mueven como una unidad sobre el material de la astenosfera, la capa más plástica que está debajo.

La teoría de la tectónica de placas es una teoría de tectónica global que se ha consolidado como paradigma en la geología moderna, a la que ha proporcionado un marco teórico explicativo de la estructura, historia y dinámica de la corteza de la Tierra. Se basa en la observación de que la corteza terrestre (o más bien la litosfera, de la que forma parte integral), está dividida en unas veinte placas semirrígidas. Las regiones fronterizas de estas placas son zonas con actividad tectónica donde se concentran sismos y erupciones volcánicas y donde se produce la orogénesis.

Hasta donde se sabe, la Tierra es el único planeta del Sistema Solar que tiene placas tectónicas activas, aunque hay indicios de que distintos tipos de placas tectónicas estuvieron activas en Marte, Venus y alguno de los satélites galileanos en el pasado.

Descubrimiento[]

Aunque la revolución de la tectónica de placas en el pensamiento geológico ocurrió en los años 1960 y en los 1970, las raíces de la teoría fueron establecidas por observaciones y desarrollos teóricos anteriores. En uno de estos descubrimientos se observó que los sedimentos acumulados en las cordilleras montañosas son diez veces más gruesos que los de las partes estabilizadas de los continentes. Este hecho estableció las bases de la posterior teoría del geosinclinal, que afirma que la corteza continental crece y los orógenos se levantan a partir de acumulaciones progresivas originadas primero como geosinclinales y luego plegadas, consolidadas e incorporadas a los cratones (las regiones ya consolidadas de los continentes).

Otro descubrimiento del siglo XIX fue la existencia de una dorsal en medio del océano Atlántico, pero no fue sino en los años 1920 cuando los científicos llegaron a la conclusión que esta dorsal forma parte de una red continua, que se extiende por todos los océanos de la Tierra.

Entre 1908 y 1912 fue propuesta por Alfred Wegener las teorías de la deriva continental, cuando descubrió que las masas continentales demuestran haberse fragmentado y separado, unas veces, y haber chocado soldándose entre sí en otras. Estas colisiones serían las que deformarían los sedimentos geosinclinales levantando nuevas cadenas montañosas.

Los trabajos geofísicos sobre la densidad de la Tierra y las observaciones de los petrólogos habían producido la convicción de que la corteza terrestre se compone de dos materiales: el sima formado por rocas magmáticas básicas, característico de la corteza oceánica, donde las rocas accesibles son en general basaltos; y el sial, formado por rocas magmáticas ácidas y característico de la corteza continental, granítica. Wegener creía que las placas continentales siálicas se deslizaban sobre la corteza oceánica simática como hacen los icebergs en el océano. Esta idea chocaba con los cálculos físicos, que hacían imposible un deslizamiento de ese tipo. La teoría de la Tectónica de placas vino a explicar los desplazamientos continentales y la orogénesis, así como las dorsales, con un mecanismo diferente, éste sí creíble.

Tipos de placas[]

Las placas litosféricas son esencialmente de dos tipos, en función de la clase de corteza que forma su superficie. Hay dos clases de corteza. la oceánica y la continental.

  • Placas oceánicas. Son placas cubiertas íntegramente por corteza oceánica, delgada y de composición básica. Aparecerán sumergidas en toda su extensión, salvo por la presencia de edificios volcánicos intraplaca, de los que más altos aparecen emergidos, o por arcos de islas en alguno de sus bordes. Los ejemplos más notables se encuentran en el Pacífico: la placa Pacífica, la placa de Nazca, la placa de Cocos y la placa Filipina.
  • Placas mixtas. Son placas cubiertas en parte por corteza continental y en parte por corteza oceánica. La mayoría de las placas tienen este carácter. Para que una placa fuera íntegramente continental tendría que carecer de bordes de tipo divergente (dorsales) en su contorno. En teoría esto es posible en fases de convergencia y colisión de fragmentos continentales, y de hecho pueden interpretarse así algunas subplacas de las que forman los continentes. Valen como ejemplos de placas mixtas la placa Sudamericana o la placa Euroasiática.

Límites de placa[]

Las placas limitan entre sí por tres tipos de situaciones.

Archivo:Ridge render.jpg

Topografía de las dorsales que revela su estructura simétrica.

  1. Límites divergentes. Corresponden al rift mediooceánico que se extiende, de manera discontinua, a lo largo del eje de las dorsales.
  2. Límites convergentes. Allí donde dos placas se encuentran. Hay dos casos muy distintos:
    1. Límites de subducción. Una de las placas se dobla, con un ángulo pequeño, hacia el interior de la Tierra, introduciéndose por debajo de la otra. El límite viene marcado por la presencia de una fosa oceánica o fosa abisal, una estrecha zanja cada uno de cuyos flancos pertence a una placa distinta. Hay dos casos que difieren por la naturaleza de la litosfera en la placa que recibe la subducción: puede ser de tipo continental, como ocurre en la subducción de la placa de Nazca bajo los Andes; o puede ser litosfera oceánica, en cuyo caso se desarrollan allí edificios volcánicos que forman un arco de islas. Las fosas oceánicas, y los límites que marca, tienen una forma curva, con una gran amplitud según corresponde a la sección de un plano inclinado, el plano de subducción, con la superficie.
    2. Límites de colisión. Se originan cuando la convergencia facilitada por la subducción provoca la aproximación de dos masas continentales. Al final las dos masas chocan, levantándose un orógeno de colisión, con los materiales continentales de la placa que subducía tendiendo a ascender sobre la otra placa. Las mayores cordilleras, como el Himalaya o los Alpes se forman así.
  3. Límites de fricción. Es como llamamos a la situación en que dos placas aparecen separadas por un tramo de falla transformante. Las fallas transformantes quiebran transversalmente las dorsales, permitiéndoles desarrollar un trazado sinuoso a pesar de que su estructura interna exige que sean rectas. Topográficamente las fallas transformantes aparecen como estrechos valles rectos asimétricos en el fondo oceánico. Sólo una parte del medio de cada falla es propiamente límite entre placas, proyectándose los dos extremos cada uno dentro de una placa.

Bordes de placa[]

Las zonas de las placas contiguas a los límites, los bordes de placa, son las regiones de mayor actividad geológica interna del planeta. En ellas se concentran:

  • El vulcanismo. La mayor parte del vulcanismo activo se produce en el eje de las dorsales, en los límites divergentes, pero al ser submarino y de tipo fluidal, poco violento, pasa muy desapercibido. Detrás vienen las regiones contiguas a las fosas por el lado de la placa que no subduce.
  • La orogénesis, es decir, el levantamiento de montañas. La orogénesis acompaña a la convergencia de placas, tanto donde hay subducción, donde se levantan arcos volcánicos y cordilleras, como los Andes, ricas en volcanes; como en los límites de colisión, donde el vulcanismo es escaso o ausente, pero la sismicidad es particularmente intensa.
Archivo:Global.gif

Mapa de densidad de terremotos. Se observa la concentración de ellos en los bordes de placa.

  • La sismicidad. Existen terremotos intraplaca, originados en fracturas en las regiones centrales y generalmente estables de las placas; pero la inmensa mayoría se producen en bordes de placa. Las cicunstancias del clima y de la historia han hecho concentrarse una buena parte de la población mundial en las regiones más sísmicas de los continentes, las que forman los cinturones orogenéticos, junto a límites convergentes. Algunos terremotos importantes, como el que destruyó Lisboa en 1755, se originaron en límites de fricción, generalmente en el océano. Los terremotos más importantes de las dorsales son los que se producen en donde las fallas transformantes actúan como límite entre placas.

Véase también[]



Placas Tectónicas del Mundo
  • Principales placas:

Placa Sudamericana | Placa Norteamericana | Placa Euroasiática | Placa Indoaustraliana | Placa Africana | Placa Antártica | Placa Pacífica

  • Placas secundarias:

Placa de Cocos | Placa de Nazca | Placa Filipina | Placa Arábiga | Placa Escocesa | Placa Juan de Fuca | Placa del Caribe

  • Otras Placas:

Placa de la Riviera | Placa de Farallón | Placa de Okhotsk | Placa Amuria | Placa del Explorador | Placa de Gorda | Placa de Kula | Placa Somalí | Placa de Sunda

  • Microplacas

Placa de Birmania | Placa Yangtze | Placa de Timor | Placa Cabeza de Pájaro

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