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El nucléolo es un componente del núcleo celular. En el nucléolo se encuentra la región de los cromosomas (ADN) que contienen los genes altamente repetidos de ARNr. En el nucléolo se transcriben estos genes y se acoplan a proteínas ribosomales para formar las unidades pre-ribosomales que posteriormente darán lugar a los ribosomas del citoplasma.

El nucléolo puede encontrarse próximo a la membrana celular o en el nucleoplasma.

El tamaño del nucléolo refleja su actividad. Éste muestra grandes variaciones en diferentes células, y puede cambiar con el tiempo en una misma célula. Es muy pequeño, por ejemplo, en algunas células de plantas en dormancia, pero puede ocupar más del 25% del volumen nuclear en células que están produciendo grandes cantidades de proteínas.

La apariencia del nucléolo cambia drásticamente durante el ciclo celular. Cuando la célula se aproxima a la mitosis el nucléolo va reduciendo su tamaño, hasta que desaparece cuando los cromosomas se han condensado y ha cesado toda la síntesis de ARN. Cuando se reanuda la síntesis de ARNr al final de la mitosis, un discreto nucléolo reaparece en las zonas cromosomales donde se encuentran los genes que codifican para ARNr.

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