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En Ecología hábitat es en donde vives (piensale mijo). Es el espacio que reúne las condiciones adecuadas para que la especie pueda residir y reproducirse, perpetuando su presencia. Un hábitat queda así descrito por los rasgos que lo definen ecológicamente, distinguiéndolo de otros hábitats en los que las mismas especies no podrían encontrar acomodo.

Existen por lo menos tres conceptos diferentes de hábitat en ecología. Tienen en común la definición explicita del término y la referencia espacial. El carácter explícito se refiere a que es imposible definir hábitats donde no existe un componente biótico. El segundo factor común es la referencia espacial, de lugar, del sitio donde aparece el elemento biótico. Las diferencias tienen que ver también con estos dos factores, si se hace referencia a una especie (o población) o a un conjunto de ellas y si el espacio se define en términos de área rasa o si se incluyen una mayor cantidad de factores abióticos (climatología, temperatura, etc).

El uso del término en ciencias biológicas aparece a comienzos del s.XX dentro de la comunidad de zoólogos de la época, para denominar el “lebensraum” o habitación de una especie, es decir el espacio donde esta vive. Esto hace referencia estrictamente al emplazamiento geográfico donde se encuentra determinada especie, al área de distribución de la misma. Podría definirse como el lugar donde un organismo (planta o animal) vive naturalmente. Es un concepto sencillo y claro, fácil de entender e interpretar y no presenta mayor ambigüedad. Sin embargo, para casos como los de especies migratorias y/o con ciclos de desarrollo y reproducción en lugares diferentes, la definición espacial puede no ser una tarea sencilla. En dichos casos, para mantenerse dentro del concepto, se hace referencia a especies de hábitat complejo.

Con el desarrollo de la teoría ecológica, se incorpora una dimensión ambiental más a este primer concepto y se introducen como parte fundamental de la definición los factores abióticos convirtiéndose en el espacio que reúne las características físicas y biológicas necesarias para la supervivencia y reproducción de una especie. Esta segunda definición se refiere directamente a las condiciones bióticas y abióticas presentes en un determinado espacio, aptas para una determinada especie. Libera al concepto de la estricta presencia de la especie para limitar este espacio, ya que se define solo en términos de requerimientos ambientales para la misma. Ya no es la distribución real de la especie la determinante sino el espacio que llena las condiciones para que esta ocurra; este espacio se divide pues en hábitat real y hábitat potencial.

Estos dos conceptos de hábitat son monespecíficos y limitados al manejo de problemas autoecológicos; solo marginalmente puede abordarse con ellos enfoques sinecológicos. Desde la perspectiva de la conservación son especialmente prácticos aplicados por ejemplo a problemáticas puntuales de especies amenazadas o en peligro de extinción. Sin embargo en los estudios más generales, holistas o a mayor escala ecológica las dos definiciones previas pueden ser insuficientes o inadaptadas. Así se llega a un tercer concepto, que se desmarca de los anteriores al integrar ya no una sino varias especies en su definición explícita para conformarse más en una unidad ambiental, discernible de otras unidades. Se habla entonces de hábitat en términos del espacio que comparten varias especies caracterizado por cierta uniformidad de las condiciones bióticas y abióticas. Considera entonces características ambientales adecuadas (óptimas) no solo para una especie sino para varias. Es la biocenosis la que define el espacio; lo que introduce la necesidad de uniformidad. Los diferentes hábitats son detectados o identificados por el cambio o la modificación de esa uniformidad.

Ligar el concepto de hábitat al de biocenosis comporta algunas características especialmente prácticas con respecto a las otras dos definiciones:

• Espacialmente único: Un mismo espacio no puede corresponder a dos hábitats distintos en un mismo tiempo.

• Ambientalmente uniforme: Su definición explícita es multiespecífica y por lo tanto es poco sensible a especies con ciclos de vida complejos.

• Especies estructuradoras: En el conjunto de especies que conforman el componente biótico se definen como aquellas a las cuales esta supeditada la presencia de las demás.

El hábitat puede pues ser definido solo a partir del conjunto de especies estructuradoras o poblamientos. Es decir que es independiente del nivel de organización del componente biótico. Este concepto de hábitat puede confundirse con el de biotopo; sin embargo, en general este último se refiere específicamente al espacio topográfico que ocupan las diferentes comunidades biológicas.

Es posible subdividir un hábitat en diversos microhábitat, o porciones del espacio del hábitat, que siempre van juntos.

No debe confundirse con el concepto biogeográfico de área, que se refiere a la extensión geográfica de la distribución de una especie u otro taxón.

Véase también:

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