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En Biología Sistemática se llama carácter a cada uno de los rasgos que se usan en la descripción de los seres vivos. Si son hereditarios, son apropiados para la descripción de las especies.

Los caracteres pueden ser morfológicos, anatómicos, fisiológicos, conductuales, bioquímicos, genéticos, geográficos, o de cualquier otra naturaleza. La comparación de caracteres homólogos es la base del método comparativo aplicado en Biología Sistemática, especialmente del análisis filogenético.

En otro orden de cosas, los caracteres pedro ser cualitativos o cuantitativos. Los cuantitativos son los que, para ser descritos, deben ser medidos o contados. En éstos suele haber diferencias entre los individuos, y para la descripción y comparación hay que recurrir a intervalos de variación, o mejor a parámetros estadísticos como la media y la varianza.

Series de caracteres[]

El cambio evolutivo da lugar a la sustitución de un carácter por otro. Una serie de caracteres está formada por los estadios consecutivos de su evolución. Una serie puede no ser lineal, cuando el carácter del ancestro ha derivado por caminos diferentes en la evolución de distintos descendientes.

Cuando comparamos dos caracteres que forman una serie, llamamos plesiomórfico al que representa el estado ancestral y apomórfico al que deriva de él. Por ejemplo, el corazón de cuatro cavidades de los mamíferos representa el estado apomórfico derivado del corazón de tres cavidades de sus antepasados reptilianos. En el lenguaje divulgativo, para la misma distinción se usan demasiado a menudo términos como “primitivo” y “evolucionado”, que deben ser rechazados por su contenido valorativo o su imprecisión. Son apropiados los términos “ancestral” y “derivado”. A la operación de averiguar cual es en una serie el carácter plesiomórfico y cual el apomórfico, se le llama determinación de la polaridad.

Grupos plesiotípicos y apotípicos[]

Plesiotípico y apotípico son términos con un doble uso, que varía según el autor o el contexto. En su acepción más generalizado se aplican a los caracteres y son sinónimos de plesiomórfico y apomórfico. En el uso más riguroso, apotípico es el taxón que más se aparta de las características del ancestro común cuando lo comparamos con otro. Por ejemplo, si comparamos a los mamíferos con los actinopterigios (los peces más comunes) podemos decir que los mamíferos son más apotípicos. El de las ballenas es un grupo apotípico cuando las comparamos con los hipopótamos (todos ellos encuadrados en el orden cetartiodáctilos); las primeras se apartan en un grado mucho mayor de las características del antepasado común de los dos grupos.

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